Apprenez tout sur le télescope James Webb, la mission la plus chère de la NASA

25 ans de développement. Plus de 56 milliards BRL dépensés. Capacité d'observer des événements qui se sont produits il y a des milliards d'années. Le télescope spatial James Webb (JWST), qui sera lancé dans l'espace ce vendredi (24), est superlatif à tous points de vue. Ce n'est pas pour rien qu'elle est considérée, outre la plus chère, comme l'une des missions les plus importantes de l'histoire de l'agence spatiale américaine, la NASA.

Mais qu'est-ce que le JWST ? Pourquoi votre nom est-il si controversé ? Qu'attendent les scientifiques de lui ? Dans ce spécial, nous répondrons à ces questions et à d'autres sur cet instrument qui peut être une pièce fondamentale pour comprendre l'origine de la vie sur Terre et l'avenir de l'humanité.

Qu'est-ce que le télescope spatial James Webb ?

Le télescope spatial James Webb (JWST, James Webb Space Telescope) est un télescope spatial développé par un partenariat entre la NASA et d'autres agences spatiales, conçu pour observer les objets et événements les plus éloignés de l'univers, comme la formation des premières galaxies 13 il y a 5 milliards d'années.

De plus, il est également capable de détailler et de caractériser la composition de l'atmosphère d'exoplanètes potentiellement habitables, à la recherche d'informations sur l'origine de la vie et, qui sait, de futures cibles d'exploration humaine.

Quand et comment sortira James Webb ?

Le JWST sera lancé à bord d'une fusée Ariane 5, construite par la société européenne Arianespace, depuis le Centre Spatial Guyanais près de Kourou, en Guyane française. Le lancement est prévu à 9 h 20 HE le 24 décembre 2022.

Radiographie du JWST dans sa configuration de lancement, niché à l'intérieur du "nez" de la fusée Ariane V. Image : ArianeSpace.com

Où habite James Webb ?

Contrairement à Hubble, qui orbite à environ 500 km au-dessus de la surface de notre planète, James Webb sera à 1,5 million de km de la surface, dans une région de l'espace connue sous le nom de point de Lagrange L2 dans le système formé par la Terre et le Soleil, au-delà de la Terre orbite.

Les points de Lagrange, du nom de l'astronome français Joseph-Louis Lagrange, qui en découvrit deux en 1772, sont des points de l'espace où l'attraction gravitationnelle exercée par deux corps (dans notre cas, la Terre et le Soleil) annule l'accélération centripète. Grâce à cela, les petits objets qui y sont placés, tels que les satellites, peuvent naturellement se maintenir dans une position stable par rapport à eux, avec peu de corrections d'orbite nécessaires pour ce faire.

L'emplacement a été déterminé, en partie, par les instruments utilisés dans le JWST. Comme il a été créé pour observer l'univers dans la fréquence infrarouge, son miroir et ses instruments doivent être maintenus très froids, à -223 ºC, afin de fonctionner sans interférence. La distance à notre planète et la lumière infrarouge réfléchie par celle-ci aident à atteindre cet objectif.

Illustration du télescope spatial James Webb, tel qu'il apparaîtra lorsqu'il fonctionnera dans l'espace. Image : Vadim Sadovski – Shutterstock

Quels instruments le JWST transporte-t-il ?

Le JWST porte le module d'instruments scientifiques intégrés (ISIM), avec quatre instruments :

NIRCam (Caméra proche infrarouge): une caméra capable de détecter la lumière à des longueurs d'onde allant de la limite de la lumière visible (0,6 micromètre) aux ondes infrarouges courtes (5 micromètres).

NIRspec (Spectrographe proche infrarouge): un spectromètre capable d'analyser la lumière aux mêmes fréquences utilisées par NIRCam. L'analyse spectrographique est utilisée pour déterminer les éléments qui composent un objet, comme une galaxie ou l'atmosphère d'une exoplanète.

MIRI (Instrument à infrarouge moyen) : une combinaison de caméra et de spectromètre qui analysera la lumière infrarouge à des longueurs moyennes et longues, entre 5 et 27 micromètres.

FGS/NIRISS (Capteur de guidage fin et imageur proche infrarouge et spectrographe sans fente): sont en fait deux instruments. Le premier (FGS) sert à stabiliser la ligne de visée du télescope lors des observations. Ses données sont utilisées pour contrôler l'orientation de l'engin spatial et le miroir de direction fin, utilisé dans le mécanisme de stabilisation d'image.

Sommaire
  1. Qu'est-ce que le télescope spatial James Webb ?
  2. Quand et comment sortira James Webb ?
  3. Où habite James Webb ?
  4. Quels instruments le JWST transporte-t-il ?

Bastien Blanqué

J’écris des articles qui tournent autour des astuces beauté, des tendances vestimentaires, du relooking express. Je m’inspire des personnalités issues des 6 continents et non celles qui sont affichées presque partout sur les médias. Pour moi, il est important de pouvoir communiquer une toute autre forme de style et de sortir de la mode ordinaire ou de masse. Je privilégie notamment l’adoption d’un style propre à chacun mais avec une touche de fantaisie et d’harmonie dans l’ensemble du look. C’est pourquoi, vous pourrez découvrir mes idées « outfit du jour » pour celles qui souhaitent s’inspirer.

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