Au nom de la science, la NASA va écraser un vaisseau spatial sur un astéroïde

Il n'y a pas moyen de le dire avec douceur, alors jetons simplement cette discussion sur la table : l'agence spatiale américaine Nasa va lancer un vaisseau spatial contre un astéroïde, à grande vitesse. Pourquoi les exigences scientifiques.

Non, nous ne faisons pas d'analogie : au sens le plus littéral possible, la mission intitulée "Double Asteroid Redirection Test" (DART) va lancer un engin spatial depuis la Terre, l'accélérer au maximum, et sans repos, le cogner contre la Didymos, un astéroïde binaire (deux roches se déplaçant ensemble) dans l'espoir de le faire dévier de sa trajectoire.

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Donnant un sens scientifique à l'expression "un coup de poing dans le menton résout", la NASA veut envoyer un vaisseau spatial frapper un astéroïde de plein fouet dans l'espace (Image : Nasa / Disclosure)

Le test évaluera la faisabilité d'une solution à une question que beaucoup - astronomes ou non - se sont posée à un moment donné : si un astéroïde se présente à nous, pouvons-nous le faire exploser ? Sinon, peut-on le détourner ?

Si des flashbacks du film se jouent dans votre tête Armageddon, avec Bruce Willis, tout d'abord, désolé de vous avoir mis "cette" chanson d'Aerosmith en tête. Deuxièmement, allons-y doucement : le principe du film est de faire exploser un astéroïde qui menace la vie sur Terre. Les agences spatiales mondiales envisagent même cette possibilité, mais elles conviennent toutes que le détourner vers une orbite plus sûre est la meilleure ligne de conduite.

Fondamentalement, Didymos est un astéroïde binaire de classe beaucoup plus petite : le plus gros rocher mesure environ 780 mètres de long, tandis que le plus petit rocher satellite atteint 160 mètres. La mission DART ciblera cette roche plus petite, en espérant que l'impact direct contre elle sera suffisant pour que les satellites d'observation de la Terre analysent d'éventuels changements de trajectoire.

"Cela nous montrera à quel point une technique appelée" impacteur cinétique "est viable pour dévier l'orbite d'un astéroïde et déterminera si cela pourrait être une option utilisable, au moins sur les astéroïdes plus petits, qui sont parmi les plus susceptibles d'être à risque. [com a Terra]», a déclaré Lindley Johnson, officier de la défense planétaire de la NASA, à Space.com plus tôt cette année.

Ce que dit Johnson est vrai : lorsque nous pensons à "l'impact d'un astéroïde", la culture pop nous a conditionnés à penser à l'événement cataclysmique d'une roche spatiale de plusieurs kilomètres de diamètre, dont un seul choc anéantirait l'humanité.

Non pas que ce soit impossible : le bolide qui a créé le cratère de Chicxulub et provoqué l'extinction des dinosaures en tombant dans ce qui est aujourd'hui la péninsule du Yucatan au Mexique ne faisait pas plus de 10 kilomètres, et regardez ce qu'il a fait. Mais aujourd'hui, des objets beaucoup plus petits que cela sont déjà sur notre radar et les stratégies d'anticipation peuvent être exécutées rapidement.

Les astéroïdes plus petits, cependant, peuvent être un problème : toutes nos technologies ne peuvent pas les repérer de loin, et ne voir un problème que lorsqu'il se rapproche… eh bien, cela ne nous donne pas une fenêtre de temps favorable pour réagir. Bien sûr, Didymos ne risque pas de toucher la Terre, mais s'il le faisait, il ne détruirait pas non plus l'humanité (mais les dégâts causés par la chute de roches spatiales vont au-delà de la "mort" : les estimations indiquent qu'un astéroïde de 150 mètres de long peut détruire un US état en cas d'impact direct non atténué), ce qui le rend parfait pour un tel test de faisabilité.

En d'autres termes : si nous commettons une erreur, rien ne change avec l'astéroïde, qui ne nous percutera pas. Si nous réussissons, alors il sera encore plus loin de nous, avec le compromis que nous aurons un moyen éprouvé de défense contre les corps futurs, s'ils arrivent et quand ils arriveront.

La mission DART sera lancée fin septembre 2022 – un peu plus d'un an à partir d'aujourd'hui – depuis la base aérienne de Vandenberg en Californie. Une fusée SpaceX Falcon 9 accélérera la propulsion du vaisseau spatial qui donne son nom à la mission en orbite, lorsqu'il tirera ses propres propulseurs.

Si tout se passe comme prévu, le vaisseau spatial DART devrait s'écraser sur le rocher du satellite à une vitesse de 24 000 km/h, le détruisant complètement à l'impact et, espérons-le, ralentissant suffisamment la vitesse de l'astéroïde pour que nos satellites évaluent les changements de cap possibles.

DART ne voyagera pas seul : un deuxième engin spatial, opéré par l'agence spatiale italienne (ISA), baptisé "CubeSAT italien léger pour l'imagerie des astéroïdes», ou « LICIACube », pour les intimes, seront à proximité immédiate du choc, afin d'enregistrer des images prises à proximité de l'épisode.

Par souci de connaissance, la NASA maintient une surveillance active en temps réel de tous les objets situés à une distance de 1,3 unité astronomique (une unité astronomique équivaut à plus ou moins 150 millions de kilomètres). À ce jour, l'agence américaine a identifié environ huit mille astéroïdes d'une taille allant jusqu'à 140 mètres – heureusement, jusqu'au siècle prochain au moins, aucun d'entre eux ne présente de risque pour nous.

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Frédéric Villeroux

Je partage non seulement la culture culinaire à travers mes mots, mais aussi, je mets en avant les différentes propositions de recettes les plus délicieuses et les astuces pratiques en termes de cuisine. Pour qu’il n’y ait aucune redondance dans les informations que je communique aux lecteurs, je me base sur la rédaction d’article de cuisine, à la pointe de la modernité. Chaque sujet traité sera ainsi de tendance et de nouvelles idées seront mises en ligne au quotidien.

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