Des fragments du satellite russe Cosmos 1408 pourraient entraîner un risque de collision pendant des décennies, selon un rapport

La destruction du satellite soviétique Cosmos 1408 par un missile antisatellite russe, survenue lundi dernier (15), fait grand bruit. Bien que les Russes assurent que "les fragments résultants ne présentent aucune menace pour les activités spatiales", la situation semble bien plus grave qu'ils ne le laissent entendre. Ce qui est évident avec une analyse récemment publiée par la société LeoLabs, spécialisée dans la sécurité et la surveillance de l'orbite terrestre basse (LEO, Low Earth Orbit).

Tout d'abord, la société affirme que la plupart des informations nécessaires pour recréer des simulations précises de l'événement ne seront probablement jamais disponibles, elles doivent donc être étudiées sur la base d'observations empiriques des fragments et des "règles empiriques" développées lors de l'analyse de l'événement. semblable dans le passé.

Plus précisément, LeoLabs cite comme paramètres la collision entre Iridium 33 et Cosmos 2251, en 2009, et un test d'arme anti-satellite chinois (ASAT) qui a détruit le satellite Fengyun 1C en 2007.

Illustration d'un satellite soviétique basé sur la plate-forme Tselina-D, la même que celle utilisée par Cosmos 1408. Image : KB Youzhnoïe

Et la société est catégorique en déclarant : "Il y aura un risque potentiel de collision pour la plupart des satellites en orbite terrestre basse en raison de la fragmentation de Cosmos 1408 au cours des prochaines années ou décennies."

"Bien que tout test ASAT soit une idée terrible, celui-ci s'est déroulé sur l'une des pires orbites possibles", indique le rapport. « Ce satellite était sur une orbite à forte inclinaison, à une altitude qui le plaçait au milieu de nombreux autres actifs opérationnels ; notamment, il se trouvait à moins de 100 km au-dessus de la Station spatiale internationale et à moins de 100 km en dessous de plusieurs constellations commerciales, dont la flotte Starlink de SpaceX."

De plus, Cosmos 1408 était un gros satellite, pesant environ 2 200 kg. C'est-à-dire qu'il a suffisamment de matériel pour générer beaucoup, beaucoup d'épaves. Combien? Le 18e Escadron de contrôle spatial américain affirme en avoir suivi plus de 1 500.

LeoLabs affirme avoir déterminé l'orbite de 253 de ces objets à partir de ce mercredi (17). Et les épaves peuvent être regroupées en deux types : celles qui ont été éjectées vers un périgée inférieur (point d'approche de la Terre) ont des orbites qui vont se « circulariser » rapidement.

Autrement dit, ils devraient rester dans l'espace pendant une courte période et réintégrer notre atmosphère dans les cinq prochaines années. Mais le danger réside dans ceux qui ont été éjectés vers des orbites plus élevées, qui mettront plus de temps à se circulariser et mettront beaucoup plus de temps à rentrer dans notre atmosphère, probablement des décennies.

La longévité de ces épaves dépendra de la superficie et de la masse des objets, de leur altitude et même des matériaux qui les composent. Par exemple, la collision entre Iridium 33 et Cosmos 2251 en 2009, à 788 km d'attitude, fait clairement la différence.

Iridium était un satellite moderne, fait de matériaux légers, et la plupart de ses épaves sont rentrées dans notre atmosphère au cours des 12 dernières années.

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Benedicte lefeuvre

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