La mission Ax-1 testera du matériel pour construire des télescopes spatiaux beaucoup plus grands que ceux actuels

Parmi les nombreuses expériences qui seront menées par l’équipage de la mission Ax-1, le premier vol entièrement privé vers la Station spatiale internationale (ISS), en est une qui pourrait aider la NASA à construire des télescopes spatiaux plus grands que jamais.

Appelé Fluidic Telescope Experiment (FLUTE), le programme a été conçu pour étudier l’utilisation de liquides dans le développement de lentilles de télescope, qui pourraient être fabriquées dans l’espace même en lançant le matériau.

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Si la technique s’avère possible, les télescopes spatiaux pourraient devenir beaucoup plus grands qu’ils ne le sont aujourd’hui – ce qui est très important pour l’astronomie, car plus un télescope est grand, plus il est puissant.

Un rendu artistique d’un télescope spatial construit avec une lentille liquide. Image: Studio Ella Maru

Coordonnée par Axiom Space, une société basée à Houston, aux États-Unis, la mission Ax-1 a été lancée vendredi dernier (8), s’amarrant avec succès à l’ISS le lendemain. Il comprend Michael López-Alegría, ancien astronaute de la NASA et actuel employé d’Axiom Space, le magnat de l’immobilier et pilote de voltige Larry Connor, ainsi que l’entrepreneur en musique et développement durable Mark Pathy et l’investisseur et ancien Israel Eytan Stibbe en tant qu’experts de mission.

Et Stibbe sera responsable de l’expérience qui vise à démontrer la technologie en question, en créant une lentille à partir de polymères liquides et en la durcissant avec de la lumière ultraviolette, à la température nécessaire.

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Selon Axiom, même si cela semble peu probable, le processus est relativement simple, similaire à la création d’ongles en acrylique dans un salon de manucure, et l’utilisation de la microgravité contribuera à la mise en forme des lentilles.

« En microgravité, les liquides prennent des formes utiles pour fabriquer des lentilles et des miroirs, donc si nous les fabriquons dans l’espace, ils peuvent être utilisés pour construire des télescopes qui sont extrêmement plus grands qu’on ne le pensait auparavant », a déclaré Edward Balaban, chercheur au Centre de recherche Ames de la NASA et chercheur principal pour FLUTE.

De gauche à droite : Larry Connor, Michael López-Alegria, Mark Pathy et Eytan Stibbe, membres d’équipage de la mission Ax-1 d’Axiom Space. Stibbe est responsable de l’expérience sur le verre liquide. Image : Axiom Space/Divulgation

Les créateurs soulignent que cette technique liquide pourrait même être plus simple que les processus de production de lentilles actuels. « Cette méthode nous permet de sauter complètement tout processus mécanique, comme le meulage ou le polissage », a déclaré Moran Bercovici, professeur agrégé de génie mécanique au Technion, l’un des auteurs du projet. « La physique naturelle des fluides fait tout le travail pour nous. »

L’équipe de recherche, composée de scientifiques du centre de recherche Ames de la NASA et du centre de vol spatial Goddard de la NASA, en partenariat avec des chercheurs de l’Institut israélien de technologie (Technion), a déjà démontré la technologie plus près de chez nous : d’abord, en microgravité simulée dans l’eau. sur Terre, puis dans des vols paraboliques zéro-G, qui offraient aux chercheurs des périodes de microgravité de 15 à 20 secondes.

« Bien sûr, en quelques secondes, nous avons pu créer une lentille liquide indépendante – jusqu’à ce que l’avion décolle, que la gravité entre en jeu et que les huiles sortent », a déclaré Bercovici. « Notre expérience sur la station spatiale ajoutera une étape vers la guérison des fluides afin qu’ils conservent leur forme. »

Balaban souligne que si l’expérience réussit, ce sera la première fois qu’un composant optique sera fabriqué dans l’espace. « C’est un peu comme écrire l’histoire. »

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