Le jour où nous avons subi la pire invasion extraterrestre qui soit jamais arrivée

Depuis que le télescope de Galileo Galilei a observé d’autres planètes pour la première fois il y a plus de 400 ans, l’humanité se demande si nous sommes seuls dans l’Univers. De la même manière, nous nous demandons également ce qui se passerait si un jour, la Terre était visitée par des créatures extraterrestres. Est-ce qu’ils nous regarderaient juste ? Ou se moqueraient-ils de nos récoltes ? Ou préféreraient-ils anéantir toute l’humanité et exploiter les ressources de notre planète ?

Une nuit de 1938, les réponses à ces questions sont devenues un cauchemar pour près de 6 millions de personnes aux États-Unis. L’invasion de la Terre par les Martiens a été rapportée sur l’une des radios les plus écoutées de la côte Est américaine. Et les extraterrestres, dans de gigantesques machines, ont attaqué les villes et décimé la population. Mais ce n’était qu’une plaisanterie, de très mauvais goût.

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1938 est une année « quelque peu tendue ». Les crises financières et l’imminence d’une Seconde Guerre mondiale dominaient les pensées à travers la planète. Dans de nombreux endroits, les programmes de radio ont contribué à apaiser ces tensions, et presque toutes les familles américaines possédaient une radio à cette époque.

Sur la côte est des États-Unis, les radios CBS et NBC se disputaient une audience de millions de personnes. Le dimanche soir, le jeune Orson Welles a dirigé « The Mercury Theatre On Air » de CBS, qui présentait des adaptations radiophoniques d’œuvres littéraires classiques. Sur NBC, l’émission « The Chase and Sanborn Hour » était la championne absolue des audiences. Mais pas ce 30 octobre 1938.

À gauche : Orson Welles dans son émission de radio CBS « The Mercury Theatre On Air » - Source : CBS Collection |  À droite, l'émission
À gauche : Orson Welles dans son émission de radio CBS « The Mercury Theatre On Air » – Source : CBS Collection | À droite, l’émission « The Chase and Sanborn Hour » de NBC Radio. Crédits : BNC

A 20h00, CBS présentait son émission, l’adaptation de l’oeuvre « La guerre des mondes » de HG Wells de 1898. Suit un rapide prologue narré par Orson Welles et, à partir de là, on peut voir ce qui suit. qualifié d’inapproprié, de spectaculaire, d’inconséquent ou de génie. Ou tout cela ensemble. Mais c’était certainement quelque chose de grand, et cela a changé l’histoire de la communication pour toujours.

Illustration de l'artiste brésilien Henrique Alvim Corrêa pour l'édition française de 1906 de
Illustration de l’artiste brésilien Henrique Alvim Corrêa pour l’édition française de 1906 de « La guerre des mondes » de HG Wells. Crédits : Henrique Alvim Corrêa

Welles a terminé son prologue sans préciser si l’histoire était terminée ou non. Mais elle continuerait à simuler comment les événements de la Guerre des mondes seraient racontés à la radio. La programmation fictive comportait beaucoup de musique interprétée par le diffuseur que tout le monde connaissait, et tout au long du programme, des bulletins ont commencé à apparaître, bien sûr, avec la même vignette que d’habitude.

Dans l’une d’elles, le diffuseur rapporte qu’une activité inhabituelle avait été observée sur Mars, comme si quelque chose avait été lancé vers la Terre. Dans un autre bulletin, une interview d’un célèbre astronome est diffusée expliquant qu’il n’y a rien à craindre.

Scène de la série
Scène de la série « La guerre des mondes » diffusée sur la BBC. Crédits : BBC Publicité

Les interruptions commencent à devenir plus fréquentes lorsqu’elles signalent l’observation de météores dans diverses parties du monde. L’un d’eux serait tombé de très près, dans le New Jersey, puis, un journaliste est envoyé sur les lieux. En y arrivant, au lieu d’une météorite, il trouve un étrange objet cylindrique et métallique. Et tandis que tout le monde essayait de comprendre ce que cela pouvait être, de nouveaux rapports arrivèrent faisant état d’objets similaires tombant dans d’autres parties de la planète.

Le récit devient de plus en plus intense et bientôt, il n’y a plus de musique à la radio, seulement une couverture en direct de cette invasion martienne. À ce stade, même ceux qui suivaient de près le début seraient, pour le moins, très confus. Ceux qui n’y ont pas prêté attention, ou qui se sont connectés au milieu du programme, seraient tout à fait susceptibles de croire cette histoire. Les effets spéciaux et la prestation par les acteurs de leur rôle ont donné l’impression que tout cela était réel.

Orson Welles et l'équipe de musiciens et d'acteurs interprétant War of the Worlds sur CBS Radio
Orson Welles et l’équipe de musiciens et d’acteurs interprétant War of the Worlds sur CBS Radio. Crédits : téléobjectif Acme

Et l’histoire a continué. De l’intérieur des cylindres émergeaient de gigantesques robots soutenus par trois longues pattes métalliques. D’en haut, ils ont lancé des rayons de chaleur et de fumée toxique, détruisant des villes et décimant la population. Même la puissante armée américaine a été complètement anéantie par les machines extraterrestres. À la radio, le présentateur a couvert toute l’action jusqu’à ce que le dernier correspondant soit réduit au silence. C’était la fin…

Après une longue pause, Orson Welles raconte la fin de l’histoire et clôt le spectacle, révélant que rien de tout cela n’était réel, mais qu’il était trop tard. La panique et l’hystérie de masse avaient déjà saisi des millions de personnes. Beaucoup voulaient fuir. Les maisons étaient vides, les rues pleines et les églises bondées. Les lignes de service d’urgence sont devenues congestionnées.

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Bien qu’il n’y ait aucune confirmation d’un décès causé par cette émeute, il y a ceux qui disent que des gens sont morts dans des accidents et d’autres se sont suicidés terrifiés par les faits relatés. Et quelques semaines plus tard, des personnes cachées ont été secourues, qui auraient fui vers les collines cette nuit-là.

Et si toute cette agitation causée par la guerre des mondes d’Orson Welles était bonne, c’est qu’après cela, le monde a commencé à discuter plus sérieusement du pouvoir de la communication et des responsabilités qui accompagnaient ce pouvoir. Des lois et des mécanismes de contrôle ont été créés pour éviter qu’un jour, un tel épisode ne se reproduise. Mais arrivé. Et plusieurs fois.

Coupures de journaux de l'époque mettant en lumière la terreur générée par la présentation de La Guerre des mondes d'Orson Welles
Coupures de journaux de l’époque mettant en lumière la terreur générée par la présentation de La Guerre des mondes d’Orson Welles

Après cette représentation au théâtre radio, le travail de HG Wells est devenu encore plus célèbre. Il a remporté plusieurs adaptations pour le cinéma et la télévision. Radio CBS a été poursuivie, mais a réussi à augmenter ses cotes d’écoute. Le Mercury Theatre On Air a trouvé un sponsor et Orson Welles est devenu l’un des plus grands cinéastes de l’époque. Sa version de War of the Worlds a été adaptée sur d’autres stations de radio à travers le monde, mais elle n’a jamais été aussi réelle et terrifiante que ce 30 octobre 1938, le jour où nous avons subi la pire invasion extraterrestre qui ait jamais eu lieu.

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