Quelle est l'importance du caca de baleine pour les écosystèmes océaniques ?

Une étude récente, publiée mercredi dernier (3) dans la revue Nature, a révélé que les plus grandes baleines de nos océans (rorquals bleus, baleines à bosse et baleines à fanons) consomment beaucoup plus de nourriture qu'on ne le pensait. Ils font donc beaucoup plus caca. Ceci, selon les chercheurs, joue un rôle clé dans les écosystèmes océaniques.

La recherche montre l'importance des excréments de baleines pour la nutrition des océans. Photo : Leigh Torres/OSU Photo – NOAA/NMFS

Selon le site Phys, les recherches ont révélé que ces animaux mangent en moyenne trois fois plus de nourriture chaque année que les estimations avancées par les scientifiques jusqu'alors. En sous-estimant la quantité de nourriture qu'ils mangent, les chercheurs ont peut-être également sous-estimé l'importance de ces géants sous-marins pour la santé et la productivité des océans.

En effet, les excréments de baleines sont une source cruciale de nutriments pour les océans, selon les recherches menées par Nicholas Pyenson, conservateur des fossiles de mammifères marins au National Museum of Natural History, situé à Washington, aux États-Unis, et géré par la Smithsonian Institution.

Les baleines défèquent près de la surface, aidant à maintenir phytoplantcon

En pompant des excréments dans les eaux, les baleines aident à maintenir les nutriments essentiels en suspension près de la surface, où ils peuvent soutenir le phytoplancton absorbant le carbone qui constitue la base des réseaux trophiques des océans.

Sans les baleines, ces nutriments vont plus rapidement au fond marin, ce qui peut limiter la productivité dans certaines parties de l'océan et, à son tour, réduire la capacité des écosystèmes océaniques à absorber le dioxyde de carbone qui réchauffe la planète.

Ces découvertes arrivent à un moment crucial, alors que la planète est aux prises avec les crises interconnectées du changement climatique mondial et de la perte de biodiversité. À mesure que la planète se réchauffe, les océans absorbent plus de chaleur et deviennent plus acides, menaçant la survie des sources de nourriture dont les baleines ont besoin.

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En outre, de nombreuses espèces de baleines à fanons ne se sont pas non plus remises de la chasse industrielle rampante au cours du XXe siècle, restant à une infime fraction de la quantité pré-chasse.

"Nos résultats indiquent que si nous rétablissons les populations de baleines aux niveaux d'avant la chasse observés au début du XXe siècle, nous récupérerons une grande partie des fonctions perdues dans les écosystèmes océaniques", a déclaré Pyenson. "Cela peut prendre quelques décennies pour voir les avantages, mais c'est la lecture la plus claire à ce jour sur le rôle massif des grandes baleines sur notre planète."

Certaines questions biologiques fondamentales restent sans réponse en ce qui concerne les plus grandes baleines du monde. Matthew Savoca, écologiste marin de l'Université de Stanford, l'un des collaborateurs de Pyenson et auteur principal de l'étude, s'est retrouvé confronté à l'un de ces mystères persistants : combien les énormes baleines à fanons filtreuses mangeaient chaque jour.

Les chercheurs ont placé des marqueurs sur les baleines pour collecter des données précises

Savoca a déclaré que les meilleures estimations qu'il avait trouvées lors de recherches antérieures étaient des suppositions fondées sur quelques mesures réelles de l'espèce en question. Pour résoudre le casse-tête de la quantité de nourriture que mangent les baleines de 10 à 12 mètres, Savoca, Pyenson et une équipe de scientifiques ont utilisé les données de 321 animaux étiquetés, couvrant sept espèces vivant dans les océans Atlantique, Pacifique et Arctique, recueillies entre 2010 et 2022. .

Selon Savoca, chacune de ces marques, placées par aspiration sur le dos de chaque baleine, est comme un smartphone miniature – équipé d'une caméra, d'un microphone, d'un GPS et d'un accéléromètre qui suit les mouvements.

Les marqueurs placent des balises de suivi de mouvement 3D sur les grandes baleines avec des ventouses. Image : Laboratoire Goldbogen

Les balises surveillent les mouvements des baleines dans un espace tridimensionnel, permettant à l'équipe de rechercher des modèles révélateurs pour savoir à quelle fréquence les animaux adoptent des comportements alimentaires.

L'ensemble de données comprenait également des photographies par drone de 105 baleines des sept espèces qui ont été utilisées pour mesurer leurs longueurs respectives. La longueur de chaque animal pourrait alors être utilisée pour créer des estimations précises de sa masse corporelle et du volume d'eau qu'il filtre à chaque bouchée.

Enfin, les membres de l'équipe impliqués dans cet effort de collecte de données de près d'une décennie ont utilisé de petits bateaux équipés d'échosondeurs pour repérer où les baleines se nourrissaient. Les échosondeurs utilisent des ondes sonores pour détecter et mesurer la taille et la densité des essaims de krill et d'autres espèces de proies.

Cette étape était une base empirique cruciale pour les estimations de l'équipe sur la quantité de nourriture que les baleines pourraient consommer.

En combinant ces trois sources de données - la fréquence à laquelle les baleines se nourrissaient, la quantité de proies qu'elles pouvaient consommer pendant l'alimentation et la quantité de ces proies était disponible - les chercheurs ont pu générer les estimations les plus précises à ce jour de la quantité de ces gigantesques mammifères qu'ils mangent par jour et, par extension, chaque année.

Alors qu'une étude de 2008 estimait que toutes les baleines de ce qu'on appelle l'écosystème du courant de Californie, qui s'étend de la Colombie-Britannique au Mexique, consommaient environ 2 millions de tonnes métriques de poisson, de krill, de zooplancton et de calmar chaque année, les nouveaux résultats suggèrent que les populations des baleines bleues, à fanons et à bosse vivant dans l'écosystème actuel de Californie ont chacune besoin de plus de 2 millions de tonnes de nourriture par an.

Les excréments de baleine garantissent du fer dans l'océan

Pour démontrer comment la consommation de plus de proies par les baleines augmente leur capacité à recycler les nutriments essentiels, les chercheurs ont également calculé la quantité de fer que toute cette nourriture de baleine supplémentaire recirculerait sous forme de fèces.

Dans de nombreuses parties de l'océan, le fer dissous est un nutriment limitant, ce qui signifie qu'il peut y avoir de nombreux autres nutriments essentiels, tels que l'azote ou le phosphore, dans l'eau, mais un manque de fer empêche la prolifération du phytoplancton.

Parce que les baleines mangent beaucoup, elles finissent par ingérer et excréter des quantités importantes de fer. Des recherches antérieures ont montré que le caca de baleine contient environ 10 millions de fois la quantité de fer trouvée dans l'eau de mer de l'Antarctique, et parce que les baleines respirent, elles ont tendance à déféquer près de la surface - là où le phytoplancton a besoin de nutriments pour aider à la photosynthèse.

En utilisant des mesures précédentes des concentrations moyennes de fer dans le caca de baleine, les chercheurs ont calculé que les baleines recyclent environ 1 200 tonnes métriques de fer chaque année dans l'océan Austral.

Sommaire
  1. Les baleines défèquent près de la surface, aidant à maintenir phytoplantcon
  2. Les chercheurs ont placé des marqueurs sur les baleines pour collecter des données précises
  3. Les excréments de baleine garantissent du fer dans l'océan

François Brisson

Vous pouvez retrouvez aussi une section sur les activités sportives journalières et hebdomadaires à faire. Dans cette rubrique, je définis les séances de sport importantes à réaliser chez soi ou en salle de sport. Mais j'écris avant tout, l'actualité du moment.

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