Un fossile de libellule vieux de 100 millions d'années intrigue les scientifiques

Les scientifiques ont trouvé un fossile inhabituel d'une larve d'insecte de l'ordre Neuroptères - une libellule de l'espèce Arcanodraco filicauda – avec des caractéristiques différentes des spécimens avec lesquels nous vivons aujourd'hui, estimant qu'il vivait il y a environ 100 millions d'années dans des forêts qui correspondent aujourd'hui à la région du Myanmar (ou Birmanie).

Contrairement à d'autres types de fossiles, cependant, le spécimen trouvé est assez conservé dans l'ambre, presque comme s'il avait été capturé dans de la résine artificielle à partir d'un projet artistique, ce qui permet - en théorie - une étude plus fine de ses caractéristiques.

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La libellule trouvée dans l'ambre est remarquablement bien conservée et aidera les scientifiques à répondre aux questions pertinentes sur la vie des petits animaux de la période du Crétacé (Image : Joachim T. Haug/LMU/Reproduction)

« Habituellement, la morphologie externe des insectes est très bien prise en compte lors du processus de fossilisation. On dirait même qu'ils ont été insérés dans du matériel synthétique », a déclaré le professeur Joachim T. Haug, du département de zoologie et d'entomologie de l'Université Ludwig Maximillian (LMU) à Munich, en Allemagne.

Parmi les traits les plus étranges, le spécialiste met en avant les appendices plus allongés – comme les pattes et les stylets (la « bouche » de certains insectes, la partie la plus longue de la tête, sur l'image ci-dessus), qui ressemblent à de fines aiguilles de seringue.

"Comme pour toutes les espèces de neuroptères modernes, ces larves deviendraient probablement des prédateurs, mais nous ne savons toujours rien sur les proies potentielles", a déclaré Haug.

L'estimation de ces fossiles datant d'il y a 100 millions d'années ajoute plus de poids à la découverte : dans le même temps, correspondant à la période du Crétacé, on estime que les plus grands dinosaures ont parcouru la Terre - dont l'Argentinosaurus, considéré dans certains cercles comme le plus grand animal qui a traversé l'histoire.

Cependant, ce n'est un secret pour personne que les grands animaux - tout comme aujourd'hui - ont dû vivre avec des espèces qu'eux-mêmes n'ont probablement même pas vues, ce qui inclut probablement les moustiques et les guêpes - ces dernières, un parent relativement proche des insectes de l'ordre Neuroptères.

Haug dit que si les animaux d'aujourd'hui se nourrissent de pucerons (poux des plantes et autres insectes minuscules), il est probable que les larves fossilisées que son équipe a trouvées aient fait de même, mais ont dû faire face à une plus grande résistance physique à l'époque.

C'est parce que les pucerons d'aujourd'hui n'ont pas de coquilles ou de corps très résistants, donc un petit stylet est plus que suffisant pour pénétrer dans leur corps. La longue "bouche" du fossile servirait probablement le même objectif, mais la grande taille de cette libellule (et probablement sa rigidité et sa force) serait de percer des coquilles plus dures, tout en gardant l'insecte lui-même plus en sécurité.

"Le stylet plus long peut avoir agi comme un moyen de tenir les victimes blessées à distance, afin qu'un venin toxique - une caractéristique des neuroptères - prenne effet", a déclaré Haug, qui soutient que cette forme allongée peut avoir été ce que les scientifiques l'appellent. une « allée évolutive », c'est-à-dire une caractéristique physique qui, avec le temps, a cessé d'être utile. D'où la raison pour laquelle les spécimens actuels de l'ordre n'ont rien de tel.

Un autre point soulevé par l'expert est la question des limitations évolutives : la plupart des insectes actuels ont des larves avec une forme plus proche des vers de terre et des chenilles - c'est-à-dire des membres et des appendices très petits ou totalement absents. L'espèce conservée dans l'ambre, cependant, a des membres allongés - mais il ne fait aucun doute qu'il s'agit d'une larve, ce qui suggère que les restrictions évolutives sont une caractéristique plus moderne.

Ce que les chercheurs vont tenter maintenant, c'est de déterminer la nature de l'habitat de l'insecte, ils travaillent avec la possibilité que cette libellule soit incapable de voler. Alors, leurs larves ramperaient-elles sur le sol ? Si oui, comment était la défense contre les prédateurs potentiels ? De plus, comment pourraient-ils se nourrir, considérant que les pucerons se trouvent normalement dans les plantes et les arbres, loin du sol ?

Ce sont quelques-unes des questions auxquelles la découverte faite par Haug et son équipe ne peut toujours pas répondre.

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Jérôme Joy

Je fais découvrir à mes lecteurs cette passion en leur donnant du goût à la lecture de chaque article. Bien sûr, j’essaie de varier le mieux possible mes articles, en se lançant également dans le partage d’informations concernant la cuisine asiatique, africaine et américaine, ainsi que la politique et technologie.

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